Mente feliz, vida feliz

La nueva ciencia del bienestar mental

Invierte la narrativa: la salud surge de la felicidad, no al revés.

Está muy extendida la convicción de que el trabajo duro y los sacrificios personales culminan en el éxito, que a la larga conduce a la felicidad.

Sin embargo, durante sus más de 20 años de práctica médica, el Dr. Rangan Chatterjee ha hecho un descubrimiento intrigante. La fórmula no es “el éxito equivale a la felicidad”, sino más bien “la felicidad suele preceder al éxito”.

Del mismo modo, la salud no es sólo un testimonio del bienestar físico, sino también un reflejo de la tranquilidad mental que fomenta la felicidad. Contrariamente a la creencia popular de que la felicidad es un subproducto de una salud robusta, lo contrario también es cierto: la propia felicidad refuerza tu salud.

Este Resumen de Mente Feliz, Vida Feliz de Chatterjee indaga en la verdadera esencia de la felicidad y su monumental impacto en la salud. Además, comparte ideas prácticas para infundir más felicidad en tu vida, empezando ahora mismo.

 

La felicidad es la poción mágica

Imagínate en la consulta del médico, sintiéndote indispuesto. El médico entra e inicia una conversación. Pero en lugar de limitarse a preguntar por tus síntomas, muestra un gran interés por ti. Entienden que la salud es algo más que biología y se esfuerzan por comprender tu vida en su totalidad. Intrigante, ¿verdad?

El Dr. Rangan Chatterjee ha descubierto que a menudo la causa fundamental de las dolencias de sus pacientes radica en elecciones de estilo de vida como la dieta, la actividad física, la calidad del sueño y la gestión del estrés. A veces, meros ajustes como mejorar los patrones de sueño o incorporar un ejercicio respiratorio de un minuto pueden transformar drásticamente su salud mental. Del mismo modo, las modificaciones de la dieta o el aprendizaje de técnicas de gestión del estrés pueden aliviar notablemente los problemas digestivos.

El estrés contribuye a cerca del 90% de los problemas de salud que Chatterjee encuentra a diario. Cuando los pacientes se sienten tranquilos, satisfechos y en control, es probable que estén más sanos. En pocas palabras, la auténtica felicidad influye positivamente en su salud.

Esto no son meras conjeturas, sino que está respaldado por pruebas científicas. Un estudio expuso a los sujetos al virus del resfriado común después de que completaran una encuesta sobre la felicidad. Los resultados revelaron que los que no eran tan felices tenían tres veces más probabilidades de enfermar en comparación con los que declararon ser felices cuando fueron expuestos.

La felicidad nos impulsa a hacer ejercicio, a socializar y a evitar soluciones rápidas para el estado de ánimo, como la comida basura, todos ellos claros potenciadores de la salud. Pero el impacto de la felicidad es más profundo. La felicidad por sí sola, incluso teniendo en cuenta todos los demás factores del estilo de vida, prolonga realmente la esperanza de vida. Un estudio con una comunidad de monjas examinó la correlación entre felicidad y longevidad, y descubrió que las monjas más felices sobrevivían a las menos felices. Esto era digno de mención, ya que todas compartían dietas, condiciones de vida y niveles de estrés similares dentro de su comunidad.

¿Cuál es la conclusión? No menosprecies la influencia de la felicidad en la salud. Es fácil perderse en el ajetreo de la vida, perderse paseos por la naturaleza, comprometer el sueño o existir en un estado constante de estrés. Pero esta ausencia de tranquilidad se agrava gradualmente y, antes de que te des cuenta, se transforma en malestar. Porque la mente y el cuerpo no están simplemente conectados: son una entidad indivisible.

 

Descubre tu núcleo

Desde la antigua Grecia, el concepto de felicidad ha sido un tema de contemplación. Avanzamos rápidamente 2.500 años, y aún estamos descifrando su misterio. Pero años de investigación y experiencia práctica con pacientes han llevado a Chatterjee a un modelo práctico, que él denomina “felicidad central”.

La felicidad básica no consiste en despertarse cada día en un mundo de arco iris y unicornios. No se trata de experimentar momentos fugaces de éxtasis como la mañana de Navidad o el primer día de vacaciones en Bali. Se trata más bien de elevar tu nivel básico de felicidad. Se trata de que la negatividad sea menos frecuente y de garantizar que no se prolongue más de la cuenta. Se trata de construir una burbuja de felicidad resistente que te proteja de las tempestades de la vida, garantizando que tu alegría no esté a merced de acontecimientos o individuos externos. En esencia, se trata de ejercitar los músculos de la felicidad con regularidad, como si estuvieras haciendo pesas en el gimnasio.

Visualiza el núcleo de tu felicidad como un taburete de tres patas. Cada pata es crucial, y la inestabilidad sobreviene si una flaquea. La primera pata representa la satisfacción, o paz interior con tu vida y tus decisiones. La segunda pata representa el control, o la capacidad de tomar decisiones influyentes y mantener la concentración en tu viaje. La tercera pata del taburete de la felicidad central es la alineación, que es cuando tu yo aspiracional se alinea con tu yo real. En otras palabras, cuando tus acciones resuenan con tus valores.

Y he aquí una prueba de realidad: la felicidad básica no es un destino donde te espera la dicha eterna. Es un viaje diario. El taburete de tres patas no siempre se mantiene erguido; habrá días buenos y otros no tan buenos. Habrá días rebosantes de satisfacción y días que no. Días que se sientan impactantes y días que no.

Pero, al igual que tu rutina en el gimnasio, el núcleo de la felicidad se fortalece con la práctica constante. Y cuanto más fuerte sea tu núcleo de felicidad, más cerca estarás de tu yo alegre y vibrante. Así que prepárate para flexionar esos músculos de la felicidad porque, como descubriremos en la siguiente sección, te enfrentas a algunos obstáculos biológicos, pero el esfuerzo merece la pena sin lugar a dudas.

 

La “máquina del deseo” y su dominio sobre la satisfacción

¿Y si te sugiriera que tus sueños y ambiciones podrían ser la barrera que te separa de la verdadera alegría? Parece contradictorio, ¿verdad? No es ningún secreto que nuestra sociedad se basa en la premisa de que la felicidad es fruto del logro. Sin embargo, esta creencia está profundamente arraigada en una parte primitiva de nuestro cerebro, a la que los psicólogos se refieren como el sistema del deseo, o como yo prefiero llamarlo, la “Máquina del Deseo”.

El motor que impulsa esta Máquina del Deseo son los circuitos de dopamina de nuestro cerebro medio, ¡y son muy convincentes! Originada en una época en la que la supervivencia era incierta, nos empuja incesantemente a amasar más, al tiempo que permanece indiferente a nuestra sensación de satisfacción.

La Máquina del Deseo es lo que te atrae hacia ese trozo extra de tarta, un televisor más grande o ese codiciado coche deportivo. Pero probablemente hayas experimentado los sentimientos de abatimiento y letargo que siguen a estas indulgencias. Ésa es la Máquina del Deseo en acción, haciéndose eco de un antiguo mantra evolutivo de necesidad de más.

Nuestros sistemas sociales actúan como cómplices de la Máquina del Deseo, fomentando la persecución del éxito material y definiendo la felicidad a través de los hitos profesionales. Este adoctrinamiento empieza pronto. En mi caso, empezó cuando abrí mi primera cuenta bancaria a la tierna edad de siete años. El mensaje era claro: la edad adulta significaba ganar dinero, y para ganar dinero, el éxito no era negociable.

La edad adulta se siente a menudo como un acuerdo tácito en el que los individuos se comprometen a contribuir a la economía, sólo para descubrir que este tipo de éxito no está a la altura de la alegría que esperaban. Muchos permanecen atrapados en un ciclo implacable, trabajando sin cesar para ganar más, con la esperanza de que la riqueza equivalga a la felicidad. En realidad, están encadenados, descorazonados y recurren a la indulgencia malsana para compensar.

No se trata de restar importancia al dinero. El dinero desempeña un papel en la felicidad. Pero una vez cubiertas tus necesidades fundamentales, la mansión más opulenta, las vacaciones más extravagantes o el artilugio más nuevo no elevarán significativamente tu alegría. Sin duda, el dinero puede aliviar fuentes comunes de infelicidad, pero no es una píldora mágica para la felicidad. La auténtica felicidad, en esencia, emana del interior.

Para ilustrarlo, hagamos un viaje por el carril de la memoria hasta los días de nuestros antepasados. Lo que hoy consideramos actividades de ocio, en otro tiempo eran parte integrante de su supervivencia. Pescar, cazar, buscar comida y cocinar no eran pasatiempos, sino tareas cotidianas. Pasaban el tiempo conectando con la naturaleza, moviendo el cuerpo, compartiendo historias y canciones alrededor de una hoguera. Esta conexión íntima con la naturaleza y con nuestro yo interior es algo que hemos perdido en nuestro mundo moderno.

En la actualidad, pagamos para experimentar actividades que antes eran habituales. No estamos programados para una existencia atada a cubículos de oficina o a interminables horas de desplazamiento. Así que, si te sientes infeliz, no te culpes. Es una respuesta racional a lo absurdo del mundo contemporáneo.

 

Reencuadrar el éxito

El éxito suele ir unido a deseos materiales como el sofá perfecto, la fiesta de cumpleaños soñada o cenar en el restaurante más de moda. Por desgracia, esta perspectiva cultiva la infelicidad al establecer un marco binario de “ganadores” y “perdedores”. ¿El remedio? Una redefinición total del éxito.

En la carrera incesante por satisfacer los deseos materiales, la Máquina del Deseo a menudo eclipsa las alegrías sencillas de la vida: un baño relajante, un paseo tranquilo o un querido ritual dominical de música y cocina. Estos momentos tranquilos, desvinculados de la validación externa, fomentan la satisfacción genuina. No se trata de acumular más riqueza o títulos, sino de apreciar los elementos que realmente alimentan la felicidad.

Entonces, ¿cómo puedes manifestar este cambio? Empieza por identificar tus hábitos de felicidad: acciones que evocan una profunda sensación de bienestar. Podrían ser desde paseos por la naturaleza y cenas familiares hasta rasguear una guitarra o asistir a clases de baile. Los hábitos de felicidad de cada persona son únicos. A medida que les des prioridad y los incorpores a tu vida diaria, empezarás a neutralizar los efectos negativos de la Máquina del Deseo.

No se trata sólo de una solución temporal. Documentar qué aspecto tiene para ti la felicidad en el gran esquema de las cosas puede proporcionarte una perspectiva inestimable sobre la dirección de tu vida. Así pues, pregúntate ¿Cuáles son las tres cosas que realmente me harían feliz en la vida? ¿Cuáles son las experiencias que más me gustaría recordar? Estos objetivos vitales generales pueden ayudarte a configurar tus hábitos de felicidad diarios y semanales.

Por ejemplo, si ayudar a los demás, invertir tiempo de calidad con tus seres queridos y cultivar pasiones como el podcasting o la escalada son fuentes de tu alegría, haz un esfuerzo consciente por incluirlas en tu horario semanal para alinearlas con tus objetivos vitales.

Revisar regularmente estos ejercicios -reevaluar tus hábitos de felicidad cada semana y redactar tu final feliz ideal mensual o trimestralmente- no sólo te ayuda a replantear el éxito. También aumenta tu autoconciencia y sienta las bases para el cambio.

 

Alinearte con tus valores fundamentales

En la búsqueda de la felicidad, a menudo se pasa por alto la importancia de la identidad. Es fácil olvidar que, aunque etiquetas como “médico”, “padre” o cualquier otro papel que asumamos puedan parecer inofensivas o incluso loables, pueden influir significativamente en nuestra felicidad y autopercepción.

Estas etiquetas no son definitivas de nuestra identidad; son simplemente facetas de ella. Apegarnos demasiado a un papel concreto puede dejarnos vulnerables y perdidos cuando cambian las circunstancias, como cuando nos jubilamos o cuando crecen nuestros hijos.

En lugar de dejar que las etiquetas dicten nuestra identidad, es más beneficioso redefinirla intencionadamente en función de nuestros valores. Por ejemplo, podrías crear un menú de valores con una lista de los rasgos que admiras: curiosidad, integridad, compasión, honradez, respeto por uno mismo, etcétera. Elige tres valores de este menú y evalúa cada semana en qué medida te adhieres a ellos. Esto iniciará tu viaje hacia la creación de una identidad más significativa y alineada con tus valores, lo que se traducirá en una mayor felicidad.

Este acto de definir conscientemente tu identidad de acuerdo con tus valores constituye una parte esencial de la felicidad básica, denominada alineación. La alineación desempeña un papel sustancial en la felicidad porque significa que tus acciones cotidianas reflejan tus valores. Cuando dices que valoras el tiempo en familia, realmente estás reservando tiempo para ello. Cuando dices que valoras la amabilidad, tus acciones en el trabajo lo reflejan de verdad.

Recuerda, alinear las acciones con los valores no es una cuestión de autocrítica o juicio. Es un ejercicio de honestidad y autocompasión. Cultiva la posibilidad de un cambio real y significativo, que a su vez fomenta un sentido de propósito y te ayuda a mejorar tu felicidad básica.

El proceso de alinear tu vida puede requerir a veces decisiones difíciles, como rechazar un ascenso que te produce demasiado estrés, o dejar atrás relaciones que inyectan demasiada negatividad en tu vida. Pero esas decisiones, aunque difíciles, son fundamentales para mantener la alineación.

Tú eres la única constante en tu vida, día tras día. Invertir tiempo en comprender realmente quién eres -y vivir de un modo que se alinee con tus valores- te aportará paz, plenitud y la felicidad duradera que mereces.

 

Conclusiones

La felicidad, un determinante vital de la salud y la longevidad, está muy mal entendida. No está ligada a los papeles, los logros o el tamaño de tu cuenta bancaria. En cambio, está estrechamente relacionada con la armonía de tus acciones con tus valores personales. Reconociendo conscientemente tus valores y evaluando periódicamente tus comportamientos en función de ellos, puedes embarcarte en un viaje hacia una vida más auténtica, satisfactoria, sana y feliz.

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