Ted Byrd fue mi primer mejor amigo en el trabajo. Cuando me uní al Free Lance-Star periódico como reportero novato, nos unimos de inmediato. Habíamos ido a la misma universidad (aunque con una década de diferencia); a los dos nos gustaba correr por las mañanas y beber vino los viernes por la noche. Y lo que es más importante, disfrutamos trabajando juntos. Compartimos ideas, consejos, molestias y bromas. Hizo que mi vida profesional y personal fuera mejor.

Desde entonces, he desarrollado otras amistades profundas a través del trabajo. En el Financial Times, Conocí a Rebecca Knight, que 20 años después se siente como una hermana, y a David Baker, que fue la primera persona ajena a la familia en ver una ecografía de mi hijo y que el año pasado lo entretuvo, que entonces tenía 11 años, con trucos de magia. En HBR, tengo a Dan McGinn, Scott Berinato y Amy Gallo, personas que me conocen muy bien, mi trabajo y mi vida.

Soy uno de los afortunados. Como muestran un trío de libros de 2020, las amistades laborales tienen muchos beneficios. EnQuímica social, Marissa King, profesora de Yale, explica que sus conexiones sociales son un buen indicador del funcionamiento cognitivo, la resiliencia y la participación. Cita estudios que muestran que los equipos de amigos tienen un mejor desempeño; que las personas con compañeros de trabajo que las apoyan tienen más equilibrio entre la vida laboral y personal y están menos estresadas; que los vínculos personales fuertes aumentan el intercambio de información e ideas, la confianza en sí mismas y el aprendizaje; y que quienes tienen amigos cercanos en el trabajo son más eficientes y están más satisfechos con su trabajo. Señala una investigación de Tom Rath que sugiere que si uno de sus colegas es un «mejor» amigo, se compromete siete veces más en el trabajo que la persona promedio.

EnJuntos el excirujano general estadounidense Vivek Murthy afirma que la amistad es fundamental para el éxito de las relaciones profesionales y añade: «Es en nuestras relaciones donde encontramos el sustento emocional y la fuerza que necesitamos para prosperar». Y enAmistad, una exploración de la «evolución, la biología… y el poder» de estos vínculos, la socióloga Lydia Denworth escribe que nos dan un propósito, un significado y una perspectiva más positiva. La mera presencia de una amiga puede facilitar la superación de los desafíos, explica, y nuestra presión arterial y nuestras células inmunitarias se ven afectadas significativamente por lo que nos gustan las personas con las que pasamos el tiempo. (Yo añadiría que, a pesar del reciente distanciamiento social, la mayoría de los adultos empleados pasan más horas, prácticamente si no en persona, con sus compañeros de trabajo que con familiares o amigos que no trabajan).

Piense también en todas las mejores amigas famosas que se han unido para lograr un mayor éxito, creando compañías (Jobs y Wozniak), decodificando nuestra psique (Kahneman y Tversky), dominando los deportes (LeBron y Wade), sobresaliendo creativamente (Elton y Bernie) y apoyándose mutuamente en las carreras (Oprah y Gayle).

Está claro que las amistades laborales valen la pena. Sin embargo, no todo el mundo los tiene. King escribe que en 1985 casi la mitad de los estadounidenses tenían un amigo «cercano» en la oficina, pero en 2004 solo el 30% lo tenía. Y el porcentaje de personas que dicen que les importa tener amigos en el trabajo cae del 54% entre los baby boomers al 41% entre los millennials. Añade que la mayoría de los adultos dedican menos de 40 minutos al día a socializar, un 10% menos que hace una década.

El problema, por supuesto, es nuestra limitación de tiempo y energía. Denworth lo dice mejor: «Los años treinta… son… descritos como la década en la que el matrimonio, los hijos, los trabajos o la mudanza [acaban] con la amistad». Estamos muy ocupados y «no damos prioridad a los amigos».

Aun así, dados los horarios y los intereses que compartimos con los colegas, el trabajo debería ser un lugar fácil para construir estas relaciones. Murthy señala que ya es el lugar donde desarrollamos «amistades en el círculo medio y exterior». Entonces, ¿por qué no trata de encontrar «confidentes íntimos» allí también?

Según los tres autores, eso requiere un esfuerzo intencional. Rey: «En cada momento podemos elegir si queremos conectar con la persona que tenemos ante nosotros y en qué medida». Denworth: «Debe… dedicar tiempo y atención a construir relaciones de calidad». Murthy: «Crear una vida conectada comienza con las decisiones que tomamos en nuestro día a día».

¿Quiere consejos más específicos sobre cómo desarrollar amistades profundas en el trabajo? Primero, tenga paciencia. Como señala Denworth, las personas suelen necesitar de 80 a 100 horas juntas antes de poder llamarse amigos y más de 200 horas antes de que se consideren «mejores» amigos.

Sin embargo, hay formas de acelerar ese proceso. La proximidad ayuda. King señala que «la probabilidad de que dos personas se comuniquen es inversamente proporcional a la distancia física entre ellas». Una encuesta realizada a cadetes mostró que la asignación de asientos era un indicador más fuerte de las amistades que de la religión y los pasatiempos. Otro estudio mostró que la mitad de las interacciones de los empleados (tanto electrónicas como cara a cara) tuvieron lugar entre personas sentadas una al lado de la otra, mientras que el resto tuvo lugar entre compañeros de trabajo en la misma fila o en el mismo piso. Por supuesto, pocos de nosotros elegimos nuestras estaciones de trabajo. Pero la mayoría de nosotros podemos variar nuestras rutinas para interactuar con los colegas en los que vemos la posibilidad de establecer una mayor conexión.

Otra estrategia consiste en buscar puntos en común con sus compañeros de trabajo. Denworth nos recuerda las palabras de Aristóteles «Un amigo es otro yo». Pero asegúrese de pensar en términos generales. No se limite a considerar a las personas de su misma edad y origen o de su departamento. Busque a otras personas que compartan sus pasiones, aficiones y visiones del mundo. (Mi colega Amy Meeker y yo nos hicimos más amigos cuando descubrimos que las dos éramos señoras con gatos).

Sin embargo, hay algo aún más clave que la proximidad y la similitud: la reciprocidad. Los amigos de verdad se apoyan mutuamente, lo que genera sentimientos positivos mutuos y un crecimiento personal. Como escribe Murthy: «Los amigos demuestran que se preocupan el uno por el otro». King, que estudia el comportamiento de las redes y clasifica a las personas en tres tipos (convocantes, corredores y expansionistas), tiene algunos de los mejores consejos en este sentido. Explica que la autorrevelación y el trabajo para entender las perspectivas de los demás fortalecen las relaciones de reunión (o estrecha). Añade que tanto pedir ayuda como escuchar mejor y hacer preguntas más reflexivas aumentarán la confianza. Denworth está de acuerdo: «Las mejores amistades invitan a la vulnerabilidad».

Hace dos veranos, recibí la terrible (y sorprendente) noticia de que mi amigo Ted había fallecido. Estaba en la oficina cuando abrí el correo electrónico. Estaba en estado de shock. Unos minutos más tarde, Dan llegó a su escritorio, que durante los últimos 10 años ha estado al lado del mío, y preguntó, como siempre lo hace: «¿Cómo está?» Me eché a llorar. «Mi amigo, mi usted cuando estaba en mi primer trabajo, acabo de morir», lloriqueé. «Era mi usted», le expliqué de nuevo, sin saber si estaba hablando con sentido. Pero Dan lo entendió. Se acercó, puso una mano sobre mi hombro y dijo: «Lo siento mucho». Se quedó conmigo mientras lloraba.

La vida real pasa en el trabajo: éxito, alegría, fracaso, trauma. Necesitamos amigos de verdad —ahí mismo, a nuestro lado— a pesar de todo.