Lecciones vitales del multimillonario que abandonó la escuela.

Como multimillonario y propietario de cientos de empresas de éxito, Richard Branson sabe un par de cosas sobre liderazgo. Este líder legendario ha puesto la pluma sobre el papel para compartir más de cuatro décadas de triunfos, fracasos y lecciones sobre la forma Virgin de liderar. Pero como descubrirás, la marca Branson no se basa únicamente en un gran liderazgo. Descubrirás cómo su ejemplar capacidad para escuchar, su espíritu generoso y su afán por la diversión han dado forma a su historia y a su filosofía de vida.

Desde su primera infancia y sus años de abandono escolar hasta la apertura de su primera tienda Virgin Records, serás testigo de las experiencias formativas de uno de los empresarios más excéntricos del mundo y aprenderás que nunca ha tenido miedo de hacer las cosas de forma diferente. Así que siéntate y disfruta de las perspicaces anécdotas de Branson sobre algunas de las marcas más famosas del mundo.

En este resumen, descubrirás

  • qué lección de liderazgo aprendió Branson de su padre;
  • cómo la procrastinación le salvó del crack financiero; y
  • por qué a los innovadores siempre se les dice que no

La educación de Branson le convirtió en un líder compasivo.

Nuestros padres nos dan mucho, desde su tiempo y atención hasta el color de sus ojos. Pero ¿qué pasa con las cosas menos obvias que nos hacen ser quienes somos, como nuestra personalidad y filosofía de vida en general? Richard Branson cree que su enfoque del liderazgo se debe a la forma en que le educaron sus padres.

De pequeño, Branson iba a menudo a la tienda local a comprar chocolatinas. Por desgracia, pagaba su adicción al chocolate robando calderilla de la habitación de sus padres. Cuando la tendera comunicó sus sospechas a su padre, Ted, el joven Branson esperaba un duro castigo.

Pero, para su sorpresa, su padre apenas tomó medidas: ni siquiera reconoció que conocía el robo. De hecho, lo único que hizo su padre fue dar la espalda a su hijo durante el resto del día. Aunque se libró del castigo, Branson no volvió a robar el dinero de sus padres. ¿Por qué? Porque sabía muy bien que había decepcionado a su padre; el silencio de Ted lo dejó claro, y no hizo falta una reprimenda dura.

Como adulto y empleador de decenas de miles de personas, Branson ha intentado estar a la altura del ejemplo de clemencia de su padre. Cuando Branson dirigía Virgin Records, por ejemplo, se dio cuenta de que uno de sus empleados más jóvenes, un talentoso empleado de Artistas y Repertorio (A&R), robaba discos y los vendía a otras tiendas. Aunque Branson tenía motivos de sobra para despedirlo, recordó su propia experiencia de robo y la amabilidad de su padre.

Así que, tras enfrentarse en privado al empleado por sus robos, le dio una segunda oportunidad y le permitió conservar su empleo. ¿El resultado? Al igual que el joven Branson, este empleado nunca volvió a robar nada. Además, se convirtió en un gran activo para la empresa, descubriendo a varios artistas de éxito, entre ellos el cantante Boy George.

Desgraciadamente, la actitud humana de Branson está en desacuerdo con algunos de sus contemporáneos empresariales. El presidente estadounidense y empresario multimillonario Donald Trump, por ejemplo, antes se deleitaba denigrando públicamente a la gente y despidiéndola en su programa de televisión El Aprendiz. Puede que todo esto fuera por entretenimiento, pero no deja de reflejar los valores duros y autoritarios a los que se adhieren muchos líderes empresariales.

Pero, afortunadamente, esa no es la forma de hacer las cosas de Virgin.

La capacidad de escuchar de verdad es el secreto oculto del éxito empresarial.

“Como crecí con dislexia, aprendí muy pronto que si quería asimilar algo tenía que obligarme a escuchar atentamente.”

Cuando se trata de las cualidades que buscamos en un líder, escuchar aparece bastante abajo en la lista. En su lugar, nos centramos en su capacidad de oratoria, es decir, en sus habilidades para hablar.

Ten en cuenta a dos estimados líderes del siglo XX, Winston Churchill y John F. Kennedy. Si preguntas a alguien qué hizo grandes a estos hombres, probablemente mencionará sus grandes discursos. De hecho, el discurso “Finest Hour” de Churchill en 1940 y el famoso discurso inaugural de Kennedy en 1961 han definido el legado de ambos líderes.

Pero aunque se aplaudieran sus habilidades oratorias, los éxitos de Churchill y Kennedy supusieron mucho más. De hecho, Branson cree que estos grandes hombres debieron ser también grandes oyentes. En opinión de Branson, escuchar es una habilidad lamentablemente infravalorada y el sello distintivo de muchos líderes excelentes.

Hace más de cuatro décadas, Branson adquirió el hábito de escuchar atentamente lo que decían los demás y anotar diligentemente cualquier comentario interesante que hicieran. De adolescente, Branson entrevistó al famoso novelista John Le Carre para su revista, Student. Aunque solía llevar una grabadora a sus entrevistas, era vieja y rara vez funcionaba. Así que empezó a anotar diligentemente las respuestas de sus entrevistados. Y el comportamiento se mantuvo: hoy en día tiene cientos de cuadernos llenos de reflexiones propias y ajenas.

Y no sólo el propio Branson se ha beneficiado de una política de escucha atenta y toma de notas. En los años 90, por ejemplo, Branson dio un discurso en Grecia sobre su negocio. Durante la sesión de preguntas y respuestas con el público, destacó un joven. No sólo hizo preguntas excelentes, sino que también escuchó con la suficiente atención como para hacer grandes preguntas de seguimiento, e incluso anotó las respuestas de Branson.

¿Quién era este joven tan entusiasta? Bueno, entonces era simplemente el hijo de un rico magnate naviero. Pero ahora es Sir Stelios Haji-Ioannou, fundador de una de las aerolíneas de más éxito del Reino Unido, EasyJet. Para Branson, el increíble éxito de Ioannou demuestra hasta dónde pueden llevarte la sed de escuchar y la pasión por tomar notas.

Una empresa de éxito es también una empresa divertida.

Pregunta a alguien cómo es la cultura de su empresa y puede que te mire sin comprender. De hecho, para muchos de nosotros, la única forma de sentir que estamos experimentando alguna “cultura” en la oficina es si comemos yogur en nuestros escritorios. Pero esa no es la forma de actuar de Virgin. De hecho, Branson está de acuerdo con Peter Drucker, el sabio consultor de gestión que dijo célebremente: “La cultura se come a la estrategia para desayunar”

¿Qué aspecto tiene la cultura de una empresa ganadora?

Bueno, Branson cree que todo se reduce a que todos, desde los directivos y gerentes hasta los empleados subalternos, sean muy serios, es decir, serios a la hora de divertirse. De hecho, antes de que Virgin se convirtiera en el gigante empresarial que es hoy, la organización consistía en poco más que Branson y sus compañeros de trabajo relajándose en sacos de judías en la única tienda de Virgin Records, pasándoselo en grande. Se trataba simplemente de un grupo de personas que disfrutaban de su trabajo y de la compañía de sus colegas.

Sin duda, las cosas no iban mal.

Claro que a veces las cosas eran difíciles. El trabajo duro y las largas horas a menudo formaban parte de la ecuación. Pero la razón por la que Virgin tiene tanto éxito hoy en día es que todos los implicados jugaban tan duro como trabajaban. Las fiestas nocturnas son algo habitual en Virgin. Branson también ha sido testigo de esta cultura totalmente amante de la diversión en otras organizaciones de éxito. Una empresa que ejemplifica esta cultura es Southwest Airlines, una aerolínea de bajo coste con sede en Texas. Durante gran parte de sus 40 años de historia, su fundador, Herb Kelleher, ha dirigido la empresa.

Liderando con el ejemplo, Herb siempre ha intentado inyectar algo de diversión en su negocio. Cuando un competidor estuvo a punto de demandar a Southwest por plagiar su eslogan de marketing “Just Plane Smart”, Herb convenció al director general de la otra compañía para que resolviera su disputa con un pulso. Sus clientes también disfrutan del singular sentido del humor del personal de cabina. Una vez, un grupo de pasajeros subió al consejo y se encontró con que las azafatas no aparecían por ninguna parte. ¿Dónde estaban? Escondidas en los compartimentos superiores, de los que saltaron gritando: “¡Sorpresa!”

¿El resultado de toda esta estupidez? Southwest Airlines no sólo es un lugar estupendo para trabajar, sino que, en un sector tan competitivo, es la única compañía aérea de la historia que ha obtenido beneficios durante cuarenta años seguidos.

La suerte favorece a los valientes y a los bien preparados.

¿Cómo puedes crear tu propia suerte? Bueno, un antiguo filósofo opinó sabiamente que “la suerte es lo que ocurre cuando la oportunidad se encuentra con la preparación”. En otras palabras, cuando la oportunidad llama a la puerta, más vale que te asegures de que estás preparado para recibirla. Veamos un ejemplo de la propia vida de Branson para ver qué ocurre cuando estos dos elementos se unen.

El primer álbum que publicó la incipiente Virgin Records de Branson fue Tubular Bells de Mike Oldfield. Desgraciadamente, aunque el álbum fue un éxito en el Reino Unido, Branson tenía dificultades para vendérselo al director de Atlantic Records, Ahmet Ertegun, que pensaba que el disco no sería popular entre el público Americano.

Un día, tras muchas llamadas de Branson, Ertegun se sentó en su despacho y volvió a escuchar Tubular Bells. Entró en su despacho el director de cine William Friedkin, que inmediatamente le preguntó qué música era. En el acto, Friedkin decidió que sería perfecta como banda sonora de su próxima película. Esa película resultó ser El Exorcista, la exitosa película de terror. No sólo Atlantic Records compró el álbum, sino que la película también lo lanzó a la fama mundial.

Por supuesto, el hecho de que Friedkin entrara y escuchara el disco fue una gran suerte, pero ¿habría estado Ertegun escuchando ese disco si Branson no le hubiera presionado para que le diera otra oportunidad? Probablemente no.

Otro ingrediente clave para cocinar tu propia suerte es el valor. Cuando Antonio, el amigo de Branson, estudiaba en la Universidad de Stanford, entabló conversación al azar con un desconocido que estaba a su lado en la cola del cine, que también resultó ser estudiante. Espontáneamente, decidieron ir a tomar un café juntos, donde el desconocido le contó a Antonio que él y un amigo estaban lanzando una empresa.

Cuando terminaron, el desconocido le mostró en qué estaba trabajando su empresa. Aunque su investigación era demasiado técnica para que Antonio la entendiera, pensó que la idea tenía potencial, y al día siguiente se comprometió a darle al estudiante los 10.000 dólares que había estado ahorrando para comprarse un coche. Esto le compró una participación del 1% en su incipiente negocio.

Probablemente estés de acuerdo en que es un movimiento muy valiente. Algunos dirían incluso que fue una temeridad. ¿Qué era ese negocio? Hoy se conoce como Google, y ese desconocido era Sergey Brin. Antonio sigue teniendo su 1% de participación, pero ahora vale miles de millones de dólares. Claro que fue una suerte que fuera a tomar un café aquel día. Pero este golpe de suerte no habría significado nada si Antonio no hubiera tenido las agallas de arriesgar su dinero.

Procrastina tu camino hacia una gran decisión.

Tomar grandes decisiones es posiblemente la parte más importante de ser un líder. Como máximo responsable de la toma de decisiones en Virgin, Branson sabe que no existe una fórmula secreta para tomar siempre la decisión correcta. De hecho, tras décadas acertando casi siempre, pero a veces equivocándose, sólo está seguro de una cosa: las mejores decisiones suelen llevar su tiempo.

Interesantemente, Branson no siempre adoptó un enfoque tan mesurado en la toma de decisiones. De hecho, admite que durante la mayor parte de su carrera ha sido culpable de precipitarse, con resultados diversos.

La entrada de Virgin en el sector de la aviación, por ejemplo, fue el resultado de una decisión rápida e instintiva de Branson. En lugar de encargar las resmas de estudios de mercado que normalmente acompañarían a un movimiento tan enorme, decidió que su instinto era suficiente y lanzó rápidamente Virgin Atlantic y, más tarde, Virgin Blue.

Aunque estas dos empresas fueron éxitos comerciales, el precipitado juicio de Branson no siempre ha sido tan clarividente. Una decisión precipitada similar, por ejemplo, fue lanzar la gaseosa Virgin Cola en 1984 y Virgin Brides, un negocio de ropa nupcial, en 1996. Por desgracia, ninguna de estas empresas fue rentable.

En la actualidad, como empresario experimentado con décadas de éxitos y fracasos a sus espaldas, Branson adopta un enfoque de la toma de decisiones que se describe mejor como procrastinación intencionada. En otras palabras, cuando se le presenta una decisión, él y su equipo se toman todo el tiempo posible para encontrar la mejor forma de actuar. Esta cautelosa estrategia ha resultado muy gratificante.

Hace varios años, por ejemplo, Goldman Sachs se puso en contacto con Branson y le ofreció la oportunidad de invertir en una materia prima financiera poco conocida. Casi inmediatamente, los miembros del equipo Virgin Money de Branson le recomendaron que se subiera a bordo. Sin embargo, como el propio Branson nunca había oído hablar de la materia prima, insistió en que su equipo profundizara e intentara descubrir más posibles inconvenientes de la inversión. Al final, tras una intensa misión de investigación, y con Goldman Sachs presionándole para que diera una respuesta, Branson se negó cortésmente.

Interesantemente, ese producto financiero de moda resultó ser las hipotecas de alto riesgo, lo mismo que haría estallar el mundo empresarial en 2007 y provocaría un colapso financiero mundial. Además, en 2010, Goldman Sachs fue multado con 550 millones de dólares por facilitar información engañosa e incompleta a posibles inversores. Como Branson sabe ahora, Virgin recibió esa información incompleta. Sólo gracias a su deliberada dilación no perdieron mucho dinero, además de su reputación, en el escándalo.

La sabiduría convencional suele ser enemiga de la innovación.

Como innovador, tu mayor reto suele ser persuadir a los detractores de que tu idea funcionará. En el siglo XVI, el sultán del Imperio Otomano Bayazid II quiso construir un puente sobre el río Bósforo de Estambul, un acto que conectaría Europa y Asia. Por desgracia, los ingenieros de la época estaban perplejos. Finalmente, el sultán pidió a un artista italiano llamado Leonardo da Vinci que ideara un diseño.

Increíblemente, da Vinci realizó una bella representación, basada en conceptos matemáticos de vanguardia que estaba seguro de que se mantendrían. Pero el resto del mundo de la ingeniería se mofó de sus esfuerzos y dijo al sultán que el diseño era demasiado fantástico para tener éxito. El puente de Da Vinci nunca se construyó.

Después de 500 años, los innovadores de hoy en día siguen recibiendo negativas de sus miopes contemporáneos. Por suerte, en su propia carrera visionaria, Branson no se ha dejado frenar por los detractores. Cuando se inauguró la primera Virgin Megastore en Nueva York, por ejemplo, Branson eligió Times Square como ubicación. En 1996, Times Square daba miedo: muchos le dijeron a Branson que los neoyorquinos no irían a esa parte de la ciudad.

Pues se equivocaban. La megatienda de Times Square no sólo empezó rápidamente a hacer ventas semanales de más de un millón de dólares, sino que su presencia ayudó a impulsar la reurbanización de toda la zona de Times Square.

No es la única vez que Branson ha demostrado que sus críticos estaban equivocados. Tras lanzar Virgin Atlantic, por ejemplo, Branson se dio cuenta de que hasta el 40% del tiempo de viaje del pasajero medio se pasaba en tierra, a menudo esperando en la sala de embarque. Así que decidió hacer que esta experiencia fuera tan lujosa como la de volar.

Mientras otras aerolíneas descuidaban a sus pasajeros en tierra, ofreciéndoles poco más que un mal café, Virgin Atlantic puso en marcha salas de embarque clubhouse que ofrecían comidas sentadas, centros de negocios, cortes de pelo e incluso masajes. Además, todos estos increíbles beneficios estaban incluidos en el precio del vuelo, lo que los críticos de Virgin creían que los haría financieramente insostenibles. Sin embargo, una vez más, Branson demostró que estaban equivocados.

De hecho, las ventajas de Virgin Atlantic eran tan atractivas para los pasajeros que incluso los clientes fieles a otras aerolíneas empezaron a pasarse a Virgin, dejando a los competidores de Virgin luchando por añadir elegantes salas de embarque a sus propias ofertas. Así que no dejes que la sabiduría convencional se interponga en tu camino. Si tienes una gran idea, ¡hazla realidad!

Los líderes del mañana necesitan que se les guíe hacia el espíritu emprendedor.

Branson se enorgullece de decir que la forma de actuar de Virgin consiste en echar siempre una mano a los jóvenes que se convertirán en nuestra próxima generación de emprendedores. Por supuesto, encontrar a emprendedores en ciernes y dotarles de las habilidades que necesitan para triunfar no puede hacerlo el mundo empresarial por sí solo.

Emprendedores en ciernes.

Por eso Branson pide a las escuelas que se den cuenta del enorme potencial del Emprendimiento y cambien la forma en que enseñan a nuestros hijos. Branson, que abandonó los estudios a los 16 años, creía, y sigue creyendo, que el sistema escolar convencional hace demasiado poco hincapié en las habilidades necesarias para una carrera empresarial.

Los empresarios del futuro, por ejemplo, tendrán que asumir riesgos, enfrentarse al fracaso y no tener miedo a desafiar lo convencional. Si pasas algún tiempo hablando con un adolescente normal, probablemente te darás cuenta de que tiene estas cualidades a raudales.

Desgraciadamente, muchas escuelas creen que a los jóvenes librepensadores hay que inculcarles estas cualidades en clase. ¿Y con qué las sustituyen? Con el statu quo. En lugar de animar a los niños a que se den cuenta de su verdadero potencial o a que den rienda suelta a su curiosidad y vean a qué carrera les lleva, los profesores animan a los niños a que se dediquen a los mismos trabajos y profesiones que sus profesores probablemente también les sugirieron.

El resultado de este enfoque es que a los niños se les enseña un plan de estudios anticuado, en el que se valora más el álgebra que la comprensión de las emociones humanas, y se enseña cálculo en lugar de pensamiento crítico.

Entonces, ¿cómo pueden nuestras escuelas empezar a preparar a nuestros hijos para el futuro?

Crucialmente, necesitan llevar a empresarios de la vida real a las aulas para que empiecen a hablar a los jóvenes sobre su trabajo. Branson aún recuerda con frustración que el único trabajo del que hablaban sus profesores era el de enseñar. Para abrir los ojos de los jóvenes a un mundo de posibilidades, los educadores tienen que relacionarse con quienes han elegido ellos mismos caminos diferentes.

Además, si eres un empresario que habla a los jóvenes, no tengas miedo de centrarte en los fracasos que has encontrado, así como en tus éxitos. Recuerda que las historias de resiliencia ante las dificultades son tan valiosas para las mentes jóvenes como las de triunfo.

Conclusiones

El mensaje clave de estas Conclusiones:

El éxito en los negocios es una combinación de trabajo duro, suerte y valor para seguir tus convicciones. Como empresario de éxito fenomenal, Branson ha aprendido que hacer las cosas a tu manera es casi siempre mejor que atenerse al statu quo.

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Qué leer a continuación: Encontrar mi virginidad, de Richard Branson.

Ahora que has descubierto el enfoque único de Branson sobre el liderazgo, aprende más sobre su increíble vida consultando el resumen de Encontrar mi virginidad. Este libro, la esperada continuación de su primera autobiografía, Perder mi virginidad, comienza en los albores del siglo XXI. Branson echa la vista atrás hacia la expansión del mercado digital y el abanico de nuevas oportunidades de negocio que le siguieron rápidamente.

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